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鸦片战争爆发前夕的中英货币暗战

追根究底,单从经济层面来说,鸦片战争的爆发,茶叶是因,鸦片是果。

183942日的清晨,屋外的天刚蒙蒙亮,除了星星点点地在街道上背着货物沿街叫卖的小贩和在大街上乱窜的野猫外,广州城内大部分老百姓此时还都沉浸在自己意犹未尽的美梦之中。

倏然间,只听得吱呀一声,从大清国广州钦差府衙的大门里蹑手蹑脚地走出了两三个手拿官府最新告示的衙役。在手忙脚乱地将这份告示贴到府衙外的告示栏后,这些衙役便急匆匆地返回衙内,想趁太阳没出来之前赶紧睡一个回笼觉,好准备迎接后面的高强度工作。

这些张贴告示的衙役确实又回去睡了个好觉,但他们不知道的是,这张由他们亲手张贴的告示却让广州城内的好多人都睡不着了。

1、鸦片荼毒,白银外流,急坏紫禁之主

自从英国鸦片荼毒中国沿海地区,毁坏中国人身体健康并且导致大量白银外流之时,离广州城数千公里外的北京紫禁城里的皇帝便整宿整宿地没睡过一个好觉。

在看到时任湖广总督林则徐上书的奏折中提到"是使数十年后,中原几无可以御敌之兵,且无可以充饷之银"之后,勤俭如命的道光皇帝更是急的像热锅上的蚂蚁。

眼见鸦片问题此时已成燎眉之势,不久之后道光皇帝便紧急召见林则徐入京觐见。

对于林则徐,道光皇帝是给予殷切的期望的。

在京一个月的时间内,道光皇帝紧急召见林则徐达八次之多。除了被频繁的召见外,林则徐还享受着在紫禁城内骑马和坐着与皇帝对话等多项其他人想都不敢想的殊荣。

对于林则徐,道光皇帝是寄托了殷切的期望与嘱托的。纵观当时大清帝国满朝文武和各级官僚,唯一能解决道光皇帝所担心问题的只有林则徐。

那么道光皇帝愁的是什么呢?难道不是鸦片问题吗?

道光皇帝真正愁的,确实是鸦片问题,但不是鸦片造成的"中原几无可以御敌之兵",而是"无可以充饷之银"

2、白银大量外流,清廷面临严峻统治危机

有清一代沿袭明制,在国家大宗交易和度支上都采用白银用作支付手段。但对于当时百姓来说,铜钱却仍然还是日常民间流通的主要货币。因此当民间百姓纳税之时,需用手中的铜钱折色兑银缴纳。

清朝立国之初,官方厘定的官价为一两白银等于1000文铜钱,但是到道光年间由于白银外流的严重,社会上造成了银贵钱贱的趋势,此时一两白银居然相当于1700-1800文铜钱。

在银贵钱贱的趋势下,百姓手中拥有的铜钱迅速贬值。

假设同样是每年上缴一两白银,以往百姓只需用1000文铜钱兑换即可,而随着白银的大量外流,百姓现在要付出过往将近两倍的铜钱交税。

除此之外,银贵钱贱还导致了百姓手中的铜钱购买力急剧下降,在社会上造成了严重的通货膨胀,对百姓的日常生活造成了很大的影响,造成了剧烈的社会动荡。

晚清末年官僚腐败无能,苛捐杂税横行,再加上通货膨胀的影响,无数百姓不堪重负只能逃难他乡,流离失所。

官府收不上钱,清政府国库财政空虚,完全没有能力应付全国各地的突发情况,这极大地动摇了清廷的统治基础。

对于彼时的朝廷来说,如何留住白银才是问题的核心,才是道光紧急召见林则徐的重中之重。

3、以茶易烟,鸦片收缴初见成效

在受到皇帝最后一次接见不久后,林则徐便兼着钦差大人的身份代表清廷赶赴鸦片重灾区广东进行禁烟。

刚到广州不久,林则徐便给十三洋行里以英国人为主的贩卖鸦片的各国商人施以重压,要求他们在规定期限内上缴全部鸦片,否则便派兵强制收缴。

面对林则徐的强硬,英国商人在英国驻华商务监督义律的指挥下坚决抵抗。

为了震慑各国不法商人,起到杀鸡儆猴的效果,林则徐开始拿英国人开刀。183941日,林则徐派人带兵到开始进行强制收缴鸦片的工作。但是忙活了一天,最后仅收到5箱鸦片,无奈之下,林则徐只得另辟他法。

42日,林则徐发出告示告知中外,凡在华贩卖鸦片诸商,只要上缴一箱鸦片,朝廷便给予5斤茶叶作为补偿,于是就出现了本文开头一幕中官府衙役张贴布告的情景。

这个消息传出后,在当天钦差衙门便收到烟土1150箱,一个月后,即52日,广州各级府衙共收缴鸦片共达20283箱,除了鸦片之外,还收缴了大量用于吸食鸦片的烟锅和烟枪。鸦片收缴工作取得了积极的进展。

4、茶叶与英国

清廷的以茶叶换烟土政策,之所以能在欧美各国商人之间引起积极的响应,完全是因为他们向中国输送鸦片的原动力就是茶叶。

关于茶叶进入英国的时间,今天的我们不得而知,但是茶叶在英国的初次登台亮相是在1657年伦敦的一个咖啡馆里。

在售卖之初,每磅中国茶叶的价格高达6-10英镑。这个价格,即使对于生活在100多年后的英国人来说也是天价。要知道在1800年左右,一个普通英国工人每周的工资也才0.5——1英镑左右。

1660年开始,英国政府开始对这种"来自东方的玩意"征收重税并且在之后的时间里税率不断走高,最高的时候茶叶的关税竟然高达119%

但是在巨额的利润诱惑下,面对巨额的关税,大量英国商人不顾政府禁令开始大量走私茶叶。面对愈演愈烈的茶叶走私,英国政府最后值得妥协,不得不出台相关法案将茶叶关税降至12.5%

关税的降低导致大量来自中国的茶叶涌入英国,也对英国民众的日常生活产生了重要的影响。

因为茶叶"质地温和,四季皆宜,饮品卫生、健康,有延年益寿之功效",在英国贵族阶级中,茶叶逐渐代替了酒精之类的饮料成为了贵族的新宠,并且由此衍生出了英国下午茶的习惯。

对于英国贫穷的中下阶级来说,茶叶替代法案出台后使他们可以购买到许多相比以前廉价许多的茶叶。他们不仅可以用茶叶代替昂贵的麦芽酒和牛奶来充当自己日常生活所需的饮料,也可以借助茶叶的碱性特点来帮助平衡自己的偏酸性饮食结构,改善自己饮食健康。

久而久之,无论是贵族还是平民,饮茶成为了英国社会的一种普遍风尚。

5、因茶而生,因茶而起

英国各阶层民众对于茶叶的需求带动了中英茶叶贸易的快速发展。到1718年,茶叶超过生丝、瓷器和绢织物等中国商品占据了英国进口中国商品的首位。

为了垄断茶叶的销售,英国政府专门安排东印度公司来经营对华的茶叶贸易。

1815年起,茶叶贸易为英国东印度公司每年带来多达100万英镑以上的利润,占公司商业总利润的90%。不仅如此,茶叶贸易还为英国国库提供了大量的收入来弥补国库不足的窘境,在支撑英国建立日不落帝国的道路上发挥了重要的作用。

尽管英国东印度公司通过茶叶每年赚取了大量的利润,但是最大的赢家仍然是中国。

虽然每年英国通过贸易也会向中国输送大量货物,但是英国的货物在自给自足小农经济影响下的中国没有任何市场。

彼时英国唯一能拿来和中国交易的一般等价物只有白银。

英国对于茶叶的单向依赖使得每年大批白银从英国流入中国,造成了巨大的贸易逆差。除此之外,在当时的世界,茶叶是中国所特有的东西,英国完全不能从别处找到一种替代品来满足国内日益高涨的茶叶需求。

在这种情况下,为了扭转不断拉大的贸易逆差的颓势,英国商人开始向中国输送鸦片。

鸦片带来的巨大利润不仅使英国扭转了贸易逆差的颓势,而且还从中国进口更多的茶叶用于满足本国和世界日益增长的茶叶市场,使东印度公司赚了个盆满钵满。

在这种情况下,道光皇帝痛定思痛,任命林则徐采取措施严厉禁烟。虽然林则徐用茶叶折兑的办法来收缴鸦片,但是英国商人只是此刻的利益没有受到损失,从长远来看,无论是对这些商人还是对英国来说,中国的禁烟终将会对损害他们的利益。

清廷的禁烟政策必将导致在英国商人与中国的茶叶贸易中不能用鸦片只能用白银作为交换,但是用白银就必然会造成英国本国的白银流入中国。因此清廷的禁烟政策遭到了英国商人和政府的强烈反对。

追根究底,单从经济层面来说,鸦片战争的爆发,茶叶是因,鸦片是果。

为了购买中国的茶叶,英国大量白银流入中国;为了扭转贸易逆差和获取更多茶叶,英国人开始向中国输入鸦片;鸦片的输入又导致中国白银的大量流出严重威胁清朝统治,为了留住中国的银子,清廷只能严厉禁烟;中国的禁烟运动又触及了英国的利益,中英双方最后只能诉诸武力。

最终在茶叶、白银和鸦片的循环纠葛之下,战争终于爆发。

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