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魏 欣:为什么美国人这么爱借贷款?

美国是建立在各种借贷行为上的商业社会。大多数情况下,贷款能够被负责任地使用,社会资源的配置效率得到提升。但是如果贷款被不负责任地使用,那就会对社会和人...

虽然美国作为一个超级大国,在科技、经济和军事等方面保持长期领先,但与此同时美国民众爱借贷款和常常还不起贷款的窘态也通过美国的各类影视作品给全世界留下了深刻的印象。在美国留学或者长期生活过的人都会发现,美国人对于贷款的依赖已经深入骨髓,各种五花八门的贷款类别让人眼花缭乱。这也让我们这些热衷于存钱和置业的华人完全无法理解,为什么美国人就那么爱付出高昂的利息去借钱呢?

  从文化的角度来看,作为一个移民国家,美国传统更重视个人自主性,而各种贷款给了年轻人以迅速获得独立的机会。在一个非移民国家的传统社会,人际关系相对更加紧密。由此带来的优势是财富容易在家族内部传递,缺陷是家庭成员之间容易因为财产分配产生矛盾,政府也不容易征收财产税。美国解决这类社会问题的方式是提倡更加独立的个人品格,清晰的划分个人财产的边界。虽然在很多国家30岁的孩子仍然和父母生活在一起并不奇怪,但是美国的传统是在孩子长到1825岁之间时,家长逼迫孩子尽快独立。社会的期望也是:他们能够找到自己的住处,拥有自己的收入,对自己负责。家长的各种福利和保险一般也不再能够覆盖到18岁以上的孩子。但是对于这些初出茅庐的而且几乎没什么经济实力年轻人来说,各种类型的贷款就成为了他们能够自立的唯一依靠。

  从成本的角度来看,为了提升民众的生活便利,政府对很多贷款提供了各种形式的补助,刺激了借贷行为。个人贷款的风险很高,在很多国家,银行承接这类业务的兴趣并不大。但是一旦有了政府的参与,风险和成本就会大幅下降,借贷双方的动力就显著提升了。

  在房地产抵押贷款中,联邦政府成立的房地美、房利美公司以政府信用为个人提供担保和增信,降低了利率水平。如果某人的房贷断供违约,联邦政府负责向银行兜底清偿。在学生贷款中,教育部动用财政资金直接补贴了贷款利率,将这类带有公益性质的贷款成本压低至民众可以承担的范围之内。而且民众在年初报税时,还可以将前一年用于偿还房贷和学生贷款利率的那部分花费从收入中抵扣。这相当于间接获得了减税额度,所以很多人愿意借贷。

  从制度的角度来看,美国破产法律相对比较宽容,为借贷和清偿提供了比较便捷的保障。和很多国家相比,美国的破产法比较清晰、合理,对个人也更加宽容。除学生贷款外,大部分无力承担的贷款都是可以通过宣布破产而获得解脱。破产的个人由此会被计入信用记录,影响将来的借贷行为。但是破产记录一般会在7年或者10年后被信用管理局从个人征信报告中删除,让个人有机会通过诚实守信的行为重新积累良好的信用记录,降低借贷成本。在这个过程中,贷款银行当然会遭受一部分坏账的损失,不得不通过提高这类贷款的利率来弥补。但好处是,它维持了社会经济车轮的运转,避免了因坏账对持续经济活动的阻碍。而且7-10年的破产记录会影响个人借贷、租房、求职等在内的很多社会活动。这已经足够对借款人形成警示和震慑作用,防止了这项制度遭到恶意滥用。

  从福利的角度来看,美国比较完善的社会保障网降低了大多数人借贷的风险。虽然与欧洲和加拿大相比,美国的社会福利要少很多,对中低收入群体的救助力度也要小很多,但是这些制度安排还是让个人对未来生活更有信心,所以愿意借贷。在很多国家需要担心的医疗、教育和养老问题,在美国都可以通过各种保险来解决,比如:医保、401KIRA养老保险、529子女教育投资账户。对于很多美国人来说,因为已经有了保险公司兜底,月收入在交完了这些保险之后,存款应对不时之需的意义不是很大。所以如果有了较大额度的消费,美国人会比较有信心通过贷款分期偿还的方式来支付。各种培训借款、家具和汽车贷款也就应运而生了。

  造成美国人爱借贷款的因素还有很多。比如,长期和平的历史环境和较少的自然灾害让银行不太担心大规模的违约行为;严格的法律体系也让商业合同的执行能够得到有效保障。可以这么说,美国是建立在各种借贷行为上的商业社会。大多数情况下,贷款能够被负责任地使用,社会资源的配置效率得到提升。但是如果贷款被不负责任的使用,那就会对人与人之间的信任关系和整个社会造成沉重的伤害,引发经济危机。

  美国的贷款主要分为房贷、汽车贷款、学生贷款和信用卡贷款四类。截至去年第三季度,美国房贷余额达到9.14万亿美元,汽车贷款达到1.256万亿美元,学生贷款达到1.442万亿美元,信用卡贷款达到0.856万亿美元。其中,房贷的上涨主要由经济复苏以来的房价推动,经过次贷危机之后的严格监管,目前看来风险不大。汽车贷款和信用卡贷款的上涨也比较温和。但是学生贷款的上涨幅度太快,目前是美国经济中的重大风险因素。如果不包含房贷的话,平均每个美国人的个人贷款余额达到38000美元。这对于户均收入61858美元来说,显得过高了。可见美国确实仍然存在借贷过度的问题。

  借贷过度的原因很复杂,也值得经济学家们深入研究。但是从普通民众的感受来看,主要是工作机会的流失降低了收入,学生学费和医疗费的上涨过快。过去40年产业环境的变更使得很多美国人已经没有办法再实现收支平衡,不得不依靠借贷度日。这就是美国经济的现实。借贷本身并没有错,甚至大多数时候是有利于经济发展。但如何用好贷款来调整产业结构,实现良性发展却是值得每一个美国人思考的。

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